Uniones oclusivas (zonula occludens, tight junction): se hallan en el extremo apical de la célula (1). Se extienden a lo largo de todo el perímetro celular. Las membranas se unen en varios puntos por medio de proteínas transmembrana.

Función: impiden el paso de sustancias desde el lumen hacia el tejido conectivo. En la imagen inferior se se observa a la izquierda un esquema indicando la presencia de un trazador en el lumen del órgano. Un trazador es una sustancia muy pequeña (ej. enzima peroxidasa) que se introduce experimentalmente en el lumen de un órgano o en el tejido conectivo. La imagen B indica que cuando el trazador se aplica en el lumen (material electrón denso) no atraviesa la unión oclusiva. La imagen C indica que cuando el trazador se aplica en el conectivo (material electrón denso) tampoco atraviesa la unión oclusiva. Estos experimentos muestran claramente el carácter oclusivo de estas uniones.

 

Uniones adherentes (zonula adherens): se localizan por debajo de las uniones oclusivas (2). Son uniones que también se extienden a lo largo del perímetro celular. Son uniones de anclaje, que mantienen fuertemente unidas las células epiteliales. En esta fuerte unión participan proteínas transmembrana (cadherinas) que a su vez se relacionan con microfilamentos intracelulares (actina) por medio de proteínas de unión intracelulares.

Los filametos de actina relacionados con las uniones adherentes forman parte de la barra terminal de actina del borde celular apical.

 

Desmosomas (macula adherens): pueden localizarse por debajo de las uniones adherentes (3), aunque también se observan en cualquier sitio de la membrana plasmática lateral. Ocurren en sitios discretos y pequeños. Forman parte de las uniones de anclaje, o sea mantienen unidas a las células. Las células se unen por medio de proteínas transmembrana (desmogleinas) las que se relacionan con los filamentos intermedios del citoesqueleto a través de proteínas que forman placas (desmoplaquinas).

 

Los epitelios que sufren fuertes impactos como el epitelio que tapiza la piel presentan numerosos desmosomas. Esto indica claramente la importancia de los desmosomas en la unión intercelular. En la imagen inferior se observan varias células del epitelio de la piel marcadas mediante inmunocitoquímica contra filamentos intermedios. A la derecha una micrografía electrónica esquematizada muestra la íntima relación de los filamentos intermedios con numerosos desmosomas.

 

Observe en el siguiente esquema que ocurre cuando faltan los desmosomas en un epitelio que se somete a estiramiento.

 

Uniones comunicantes (nexo, gap junction, unión en hendidura): las uniones comunicantes ocurren en lugares pequeños y discretos de la membrana plasmática lateral (4). Presentan una serie de proteínas (conexones) formadas por 6 subunidades, que forman un poro por donde pueden pasar moléculas de un peso menor a los 800 daltons (iones) de una célula a otra.

Repase todas las uniones vistas en el siguiente esquema tridimensional.

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